Ciencia Rep. Dominicana , República Dominicana, Miércoles, 28 de mayo de 2014 a las 10:04

Rastrean por satélite una de las aves marinas más amenazadas del Atlántico Norte, el diablotín

Hay pocas colonias conocidas de anidación, con un estimado de 600 a 2.000 parejas reproductoras en Haití y la República Dominicana

INTEC/DICYT Por primera vez, un estudio entre tres instituciones dará seguimiento vía satélite al diablotín, una de las aves marinas más amenazadas del Atlántico Norte, que anida en zonas remotas de Haití y República Dominicana. La investigación ayudará a comprender mejor los movimientos y amenazas que enfrenta en el mar esta especie globalmente amenazada. El proyecto de seguimiento es liderado por la Unidad de Investigación Cooperativa en Pesca y Vida Silvestre del Servicio Geológico de Carolina del Sur (USGS) de los EE.UU. en la Universidad de Clemson, Grupo Jaragua en la República Dominicana y American Bird Conservancy (ABC).


El trabajo de investigación y conservación en beneficio del diablotín está siendo realizado por numerosas organizaciones, incluyendo American Bird Conservancy, BirdsCaribbean, BirdLife Internacional, Conservation Metrics Inc., Conservación Ambiental en el Caribe (EPIC), Grupo Jaragua, Société Audubon Haití, la Universidad de Cornell, la Unidad de Investigación Cooperativa del Servicio de Pesca y Vida Silvestre del USGS y el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los EE.UU. (USGS-FWS) y el Instituto Tecnológico de Santo Domingo (INTEC).


Los diablotines son aves marinas completamente oceánicas de tamaño medio (aprox. 16 pulgadas de largo y 38 pulgadas de envergadura) que vienen a tierra sólo para reproducirse. Hay pocas colonias conocidas de anidación, con un estimado de 600 a 2,000 parejas reproductoras en Haití y la República Dominicana. Su área de distribución no reproductiva conocida actualmente incluye la costa de EE.UU., pero es posible que este seguimiento por satélite pueda ampliarla.


Hay mucho interés por el diablotín, no sólo debido a su estado de amenaza y la falta de un conocimiento detallado de su distribución y las amenazas que enfrenta, sino también por razones culturales. Su nombre común local "diablotín " se debe a sus hábitos nocturnos, que incluyen sus llamados raros y misteriosos, así como a sonidos aflautados durante sus vuelos nocturnos, aparentemente creados por el viento al pasar por sus alas.


Parte del equipo de investigadores colocaron transmisores de satélite a tres aves el pasado 8 y 9 de abril. Éstos han permitido seguir sus ubicaciones diarias y viajes de alimentación durante los próximos meses.
 

Tecnología no invasiva

Los transmisores pesan aproximadamente 10 gramos, utilizan energía solar y duran 8 horas transmitiendo a la vez antes de apagarse durante las próximas 24 horas para ahorrar energía y recargarse. Las ubicaciones tienen una precisión de aproximadamente 100 - 1000 metros, dependiendo de la cobertura de los satélites. Entre la amplia variedad de tecnologías de seguimiento, los transmisores satelitales producen los datos de localización de mayor resolución que, a pesar de las muy pequeñas cantidades de individuos seguidos, puede proporcionar información muy valiosa para orientar el diseño de los futuros esfuerzos de seguimiento.

 

"Este es un esfuerzo pionero para esta especie que producirá una información única sobre las rutas de viaje de los diablotines y sus lugares de forrajeo durante su reproducción, la frecuencia con que alimentan a sus pichones en el transcurso de la temporada, y esperamos, su dispersión una vez termine su crianza", dijo Patrick Jodice la Unidad de Investigación Cooperativa de Pesca y Vida Silvestre del USGS en la Universidad de Clemson.

¿Hacia dónde volaron?

Las tres aves marcadas son miembros de parejas establecidas que criaron pichones esta temporada en nidos en forma de túneles excavados en lo alto de la Sierra de Bahoruco (frontera entre la República Dominicana y Haití). Una vez que se colocaron los transmisores, las aves fueron devueltas a sus nidos. Para el 12 de abril, los tres diablotines habían dejado sus madrigueras y se dirigieron hacia el mar para alimentarse. Los petreles (el grupo de aves al que pertenecen los diablotines) normalmente asisten a los polluelos durante breves periodos de tiempo entre sus viajes de forrajeo largos en el mar. Los tres volaron sobre la Cresta (submarina) de Beata, aproximadamente 60 millas al sur de la costa de La Española.

 

Entonces, una de las aves se dirigió hacia el sur de la costa de la península de La Guajira en Colombia, otra al suroeste de las aguas de Panamá y el oeste de Colombia, y la tercera ave voló alrededor de La Española entre Jamaica y Haití, al noreste sobre las Bahamas y salió a la Corriente del Golfo.

 

“Ya estamos viendo datos únicos, en tiempo real, que se aportan mucho a la comprensión de la ecología de esta especie. Estamos documentando vuelos de 24 horas de 400 a 500 millas por estas aves para buscar alimento en el sur del Mar Caribe sur, algo inesperado”, dijo Jodice.
 

Hábitat en peligro
 

Sólo se han encontrado nidos de diablotines en unas pocas áreas montañosas del sur de Haití y la República Dominicana. Estas zonas enfrentan una rápida pérdida de hábitat, a pesar de que dos de ellas son Parques Nacionales (La Visite, en Haití y Sierra de Bahoruco en la República Dominicana).
 

Gran parte de la pérdida de hábitat proviene de la desesperada situación que enfrentan las comunidades en el lado haitiano de la frontera, las cuales dependen de la tierra para la agricultura y necesitan leña para cocinar. Como resultado, el hábitat de anidación que queda para el diablotín se está convirtiendo rápidamente en áreas deforestadas y degradadas. Esto afecta no sólo la seguridad de las colonias de anidación en Haití, sino también en la República Dominicana, ya que los haitianos suelen ser contratados por los dominicanos para cultivar y hacer carbón para ellos en la Sierra de Bahoruco.
 

Además, se cree que la especie está amenazada por choques con líneas eléctricas y torres de comunicación, los periódicos incendios forestales y otros incendios asociados con la tala de bosques para tierras de cultivo, así como por los depredadores no nativos tales como ratas y gatos.

 

Los diablotines también pueden enfrentar amenazas en el mar, pero actualmente sería difícil identificarlas. Al ser aves marinas que habitan grandes áreas de mar abierto en busca de alimento, pueden entrar en contacto con derrames de petróleo, pesca e infraestructuras para la generación de energía en el mar, como turbinas eólicas y las plataformas de perforación de petróleo. Al igual que el riesgo representado por las torres de comunicaciones, las luces en las plataformas petrolíferas o buques pesqueros pueden atraer a los petreles en la noche y dar lugar a choques.
 

Primeros pasos
 

"La construcción de un mapa de la zona de alimentación de las aves durante la época de cría es el primer paso para saber dónde las aves pueden estar expuestas a estas amenazas potenciales. Además, la identificación de dónde los diablotines pasan su tiempo en el mar nos ayudará a conocer los patrones - corrientes y condiciones oceanográficas - que definen el hábitat de forrajeo de estas aves”, dijo Rob Ronconi, biólogo de aves marinas que dirigió la colocación de los transmisores.

 

Añadió que los hallazgos también mejorarán nuestro conocimiento de la distribución y la calidad de este hábitat así como a identificar las regiones marinas que pueden ofrecer protección a esta y otras especies marinas. De esta manera, los científicos y los conservacionistas podrán entender mejor la ecología del diablotín en el mar y determinar la mejor manera de mejorar el estado de conservación de la especie.

 

"Debido a que la especie es tan crítica y sólo viene a la tierra por la noche y pone sus nidos en lugares remotos, la localización de las áreas de anidación y sitios de anidación individuales es muy difícil", dijo Ernst Rupp del Grupo Jaragua, una ONG de conservación líder en la República Dominicana". Desde el año 2011, a través de una combinación de tecnologías, incluyendo el radar , visión nocturna y de imágenes térmicas, nosotros y nuestros socios de Protección del Medio Ambiente en el Caribe, Société Audubon Haití, y la Universidad de Cornell han localizado y controlado algunos de los nidos sólo conocidas de esta especie. Ese trabajo muy difícil y ardua para localizar los sitios de anidación ha hecho etiquetar estos petreles posible".

 

"La isla de La Española alberga la última población conocida de anidación de esta especie, por lo que es crucial que no sólo protejamos estos sitios de anidación identificados, sino localicemos áreas de anidación adicionales que deberían protegerse. Aunque es bien conocida la visita de los diablotines a las aguas costeras del este de los EE.UU., existe muy poca información sobre dónde buscan alimento y acerca de sus movimientos en el mar dentro y fuera de la temporada de reproducción”, dijo Holly Freifeld, director del Programa de Aves Marinas de ABC.

 

El proyecto de marcado satelital cuenta con el apoyo de American Bird Conservancy (ABC), el Fondo Zayed bin Mohamed para la Conservación de las Especies, Cary y David Paynter través del H. Smith Richardson Jr. Charitable Lead Annuity Trust, Jeff Rusinow, la Unidad de Investigación Cooperativa de Pesca y Vida Silvestre del USGS, The Nature Conservancy y Stuart y Lynn White.