Ciencia Panamá , Panamá, Miércoles, 08 de mayo de 2013 a las 12:34

Un nuevo dispositivo tecnológico contribuye a la protección de manatíes

El conteo es el punto de partida para establecer políticas de manejo y protección de esta especie en peligro de extinción

UCR/DICYT Carolina Arauz Villegas, estudiante de la Escuela de Ingeniería Eléctrica de la Universidad de Costa Rica (UCR), diseña un dispositivo para contabilizar la cantidad de manatíes (Trichechus manatus) que habitan en los ríos de Panamá para el Instituto Smithsoniano de Investigaciones Tropicales (STRI). La nueva tecnología incluye una cámara para transmisión en Internet que rastreará las siluetas de los manatíes por medio de un sensor equipado con rayo láser que puede penetrar bajo el agua para capturar y enviar esas imágenes a una minicomputadora. Esta descifrará si se trata de un manatí u otro objeto por medio de un programa de cómputo que diferenciará las siluetas.

 

Arauz, explicó que diseñará un “dispositivo que detecte objetos a profundidad que funciona con láser, el cual, al topar con un objeto, envía una señal que por medio de triangulación y rotando el sistema, genera una imagen con el perfil o silueta del objeto”.

 

La estudiante cursa el último semestre de bachillerato en Ingeniería Eléctrica y continuará con la licenciatura. Espera luego especializarse con un posgrado en robótica.


Uno de los grandes retos que debe superar Arauz es que el precio del dispositivo no debe sobrepasar los $400 dólares, ya que se ocupará cierta cantidad de ellos y existe riesgos al instalarlos el campo, donde algunos se pierdan o los roban.


Al respecto el Dr. Federico Ruiz Ugalde, coordinador del Laboratorio de Investigación en Robots Autónomos y Sistemas Cognitivos (ARCOS-Lab) de la UCR dijo que “la idea es desarrollar un dispositivo de bajo costo para que sea fácil de reemplazar y poner muchos de ellos”.


El dispositivo lo elaborará la estudiante en el Laboratorio de Investigación en Robots Autónomos y Sistemas Cognitivos (ARCOS-Lab) de la UCR y luego se probará en ríos panameños. Para ello contará con la guía del Dr. Federico Ruiz Ugalde y de Héctor Guzmán, biólogo marino del STRI.


El Dr. Ruiz dijo que el sensor que desarrollen podrá tener otras aplicaciones: “La idea es que pueda ser aplicado en tierra, por ejemplo para localizar robots, o en aparatos robóticos marinos”.


¿Dónde están los manatíes?


Un dispositivo que permita el conteo de manatíes es de suma importancia para las autoridades conservacionistas panameñas, ya que desde el año pasado recaban información sobre estos animales, pero no han logrado calcular con exactitud su población real.


Se sospecha que su cantidad ha disminuido considerablemente debido a la contaminación y la caza ilegal. El conteo es el punto de partida para establecer políticas de manejo y protección de esta especie en peligro de extinción. También para conservar su hábitat natural.


Los manatíes son conocidos también como “vacas marinas”. Son animales vegetarianos y muy pacíficos. Llegan a pesar hasta 600 kilogramos y a medir hasta cuatro metros.


En aguas cristalinas donde se les puede ver cerca de la superficie, se dejan tocar por el ser humano. Pero la mayoría de las aguas de los ríos panameños se encuentran muy turbias, lo que impide divisarlos en la profundidad. Esto hace que sea indispensable contar con un sistema para detectarlos mediante sensores.