Nutrition Spain , Salamanca, Tuesday, July 08 of 2008, 12:16

Los científicos destacan la importancia de los polifenoles para la agricultura y la salud humana

Salamanca acoge un congreso internacional acerca de estas sustancias químicas de las plantas, cita que reúne a más de 400 expertos

José Pichel Andrés/DICYT La investigación está poniendo de manifiesto la importancia de los polifenoles, un grupo de sustancias químicas presentes en las plantas, para el desarrollo de la agricultura y para la salud humana, según han destacado hoy los expertos en la inauguración de la XXIV International Conference on Polyphenols. Más de 400 científicos de todo el mundo pondrán en común los últimos avances en este campo desde hoy hasta el próximo viernes, 11 de julio.

 

"Los polifenoles son unas moléculas que tienen una gran actividad y resultan muy interesantes desde el punto de vista de la Química, de la Farmacia, de la Ingeniería Química y de la Biología", ha apuntado el rector de la Universidad de Salamanca, José Ramón Alonso, en declaraciones recogidas por DiCYT en la inauguración del encuentro. Estas sustancias tienen una relación muy estrecha con aspectos de salud humana, resistencia a plagas de las propias plantas o polinización, de manera que tienen "un impacto muy directo en todo el ámbito económico y especialmente en Castilla y León, donde la agricultura tiene un peso muy importante y la tenemos que ir dotando de valor añadido con novedades como las que vemos aquí", ha destacado. Como ejemplo de esta aplicación, están algunos aspectos directamente relacionados con la agricultura, como "la importancia de determinadas moléculas en el vino, lo que puede hacer que nuestras empresas sean más competitivas", ha añadido el rector.

 

El Groupe Polyphénols es una sociedad nacida originalmente en Francia que ha incorporado a especialistas de todo el mundo que celebran un congreso bienal y que presenta una gran actividad científica. En este caso, habrá "al menos 15 conferenciantes de primer nivel invitados y una gran participación de personas jóvenes", ha resaltado Alonso. También en la Universidad de Salamanca "tenemos grupos muy potentes de investigación en el ámbito de los polifenoles, así que nos produce una gran alegría que Salamanca haya sido elegida para el congreso, porque podremos fomentar la colaboración en este área tan candente en investigación en estos momentos", ha señalado el rector.

 

En la inauguración no ha faltado Vicenzo Lattanzio, presidente del grupo de investigación en polifenoles o Groupe Polyphénols, sociedad internacional nacida en 1972 que cada dos años organiza esta conferencia para estudiar diferentes niveles de interacción entre estas moléculas. "Los científicos trabajamos, por un lado, en una investigación básica de primer nivel y, por otro, en sus aplicaciones, debido a la importancia que tienen en la agricultura para conseguir alimentos más saludables, al tiempo que se están desarrollando aplicaciones farmacológicas y biotecnológicas", ha indicado Lattanzio.

 

Sin recurrir a la ingeniería genética

 

A modo de ejemplo, el presidente del grupo internacional ha explicado que una de las líneas de investigación se centra en mejorar "las propias características de las plantas, para hacer que sean más resistentes y se evite el uso de compuestos químicos como herbicidas o insecticidas, de manera que se consigue que los alimentos sean más saludables para las personas". Para lograr este objetivo "no es necesario tener un organismo modificado genéticamente, sino que trabajamos con las plantas en condiciones normales y sus procesos habituales para hacerlas más resistentes. En pocas palabras, buscamos menos cantidad y más calidad", ha agregado el experto.

 

Asimismo, "sabemos que estas moléculas son muy importantes para la salud, que tienen una clara relación demostrada con el corazón y con el hígado", destaca Lattanzio, que pone un ejemplo de carácter personal: "uno de mis hijos ha tenido una hepatitis y, en el tratamiento, uno de los aspectos básicos han sido el consumo de alcachofas". De hecho, para los polifenoles se ha desarrollado un nuevo término denominado nutracéuticos, que hacen referencia a su similitud con los compuestos farmacéuticos, pero siendo básicamente nutrientes con efectos positivios para la salud.

 

El presidente de la sociedad internacional ha destacado también que en España existen magníficos grupos de investigación en este campo, muy relacionados con otros científicos internacionales. De hecho, este mismo congreso ya se ha celebrado en Palma de Mallorca, y en opinión de Lattanzio, "hay grupos de categoría internacional en Murcia, Barcelona o Salamanca". 

 

Características de los polifenoles 
Los polifenoles son un grupo de sustancias químicas que se encuentran en las plantas y que están clasificados como compuestos metabolitos secundarios. Esto quiere decir que son producto del metabolismo, es decir, de las reacciones y procesos físicos y químicos de las células, en este caso, de las células vegetales. Estas sustancias no cumplen funciones esenciales en los organismos vegetales, pero intervienen en las relaciones entre la planta y su ambiente. Los polifenoles se encuentran en muchos alimentos, como el vino, la cerveza o el aceite de oliva y, sobre todo, en la cáscara de las frutas. La capacidad antioxidante de estas moléculas las hace muy recomendables para la prevención de cáncer y enfermedades cardiovasculares, como ocurre con uno de los polifenoles más conocidos, la quercetina, objeto de investigación en la Universidad de Salamanca.