Ciencia España , Salamanca, Viernes, 08 de abril de 2011 a las 16:10

Investigan la respuesta de las neuronas ante distintos tipos de sonidos

Un experto de la Universidad de Oxford presenta en Salamanca sus línea de trabajo en relación a la percepción auditiva

JPA/DICYT Jan Schnupp, investigador del Departamento de Fisiología, Anatomía y Genética de la Universidad de Oxford (Reino Unido), ha visitado hoy el Instituto de Neurociencias de Castilla y León (Incyl) para presentar su trabajo acerca de la percepción de los sonidos en un seminario dirigido a los científicos salmantinos. Este especialista analiza la respuesta de las neuronas ante distintos tipos de sonidos para averiguar cómo funciona el sistema auditivo, un trabajo muy parecido al que lleva a cabo uno de los laboratorios del Incyl, de manera que ambas partes esperan iniciar proyectos de investigación conjuntos.

 

"Estamos interesados en el funcionamiento de la audición y en qué hace el cerebro para procesar los sonidos", afirma Jan Schnupp en declaraciones a DiCYT. "Los elementos del ambiente producen ondas sonoras, nosotros sólo recibimos las ondas y el cerebro tiene que organizarlas porque están todas mezcladas y necesitamos distinguirlas y servirnos de ellas para reconstruir el mundo que tenemos alrededor, es una tarea muy difícil y muy interesante", asegura.

 

Los científicos aún no conocen en detalle cómo ocurre este proceso, aunque creen que el cerebro se sirve de distintas pistas. Por ejemplo, "gracias a que el sonido llega a orejas diferentes, sabemos si procede de la derecha o de la izquierda". Además, las ondas sonoras presentan frecuencias diferentes que dejan "una huella" de los objetos que las han producido.

 

Para llevar a cabo estos estudios, los investigadores británicos utilizan registros electrofisiológicos de la actividad de las neuronas en el cerebro en los animales. "Implantamos electrodos en el cerebro de los animales bajo anestesia, de manera que los animales no sufren, pero sí que se puede ver cómo las neuronas responden a los diferentes sonidos y, además, podemos analizar el comportamiento de los animales, porque los entrenamos para que respondan de una forma o de otra en función de los sonidos que reciben y comparamos su comportamiento con la actividad de las neuronas", explica el investigador.

 

De esta forma, "podemos ver si las respuestas de las neuronas se corresponden con las características físicas de las ondas o con la percepción que tiene el animal de estas ondas".

 

Aunque no existe una especialización de las neuronas en el procesamiento de los sonidos según sean de un tipo o de otro, no todas se comportan de la misma forma. "Existen muchas características del sonido, como su origen o el timbre de los instrumentos musicales, así que hay neuronas que responden de forma diferente a estas características, pero en lugar de que haya neuronas que responden específicamente a cada una de ellas, todas responden a alguna combinación de estas características", señala.

 

En el Incyl, varios científicos se dedican a estudiar el sistema auditivo y sus patologías, pero en particular el grupo que encabeza Manuel Sánchez Malmierca está centrado en este tipo de investigación básica acerca de cómo se produce la percepción de los sonidos. Por eso, aunque todavía no tiene proyectos de investigación conjuntos con Jan Schnupp, "los habrá en el futuro", asegura el científico visitante.